Llego siete minutos tarde al grupo de apoyo de ansiedad social al que asisto por primera vez. Nunca conocí al organizador del grupo ni a sus participantes. Esperaba entrar en una sala de conferencias austera donde me vería obligado a llevar una etiqueta con mi nombre o me encontraría en un círculo de sillas plegables de metal en el sótano de una iglesia, con los ojos pegados al reloj. Abro la puerta de una oficina en el piso 12 en un elegante rascacielos en el centro de Manhattan y descubro un espacio digno de Instagram con una vista del horizonte de la ciudad de Nueva York.

La habitación está coordinada en colores con un acogedor sofá gris, un hermoso lienzo impreso en blanco y negro de la ciudad, una computadora iMac, estanterías elegantes, una pared de títulos con marcos negros a juego, incluso una máquina de escribir antigua. El local es pequeño pero elegante. Me doy cuenta de que la ansiedad social puede curarse muy bien, al igual que hice en la parada del baño que me hizo tarde, en la que me pasé un cepillo por el cabello, retoqué mi base y me apliqué un tono claro de brillo malva en los labios.

Todo en la habitación estaba en su lugar, pero aún así, esperaba sentirme fuera de lugar. Mi ansiedad está más relacionada con los plazos que con las situaciones sociales. Aunque no puedo controlar cómo un editor o lector percibe una historia que he escrito, a menudo dejo que mi miedo a ser juzgado con dureza me lleve a la postergación . Este miedo también se extiende a las relaciones: a veces lucho con la forma en que los demás me perciben. Pero no me identifico como tímido, que es lo que pensé que definía la ansiedad social, por lo que no estaba seguro de que un grupo de apoyo para la ansiedad fuera adecuado para mí. (¡Psst! Si estás en una situación que te produce ansiedad, mira estas formas efectivas de acabar con la ansiedad social . Mi favorito es el número seis).

Opté por una de las sillas negras, no estoy lista para sentarme en un sofá junto a extraños. Nuestra anfitriona, Carla Mannino, psicoterapeuta y fundadora de Gotham Psychology, tiene una pregunta para el hombre de 40 y tantos que está sentado en el sofá: ¿Qué es lo más angustioso al que te enfrentas hoy? Menciona depresión y lucha por mantenerse al día con su rutina. Hmm, yo también lucho por mantener una rutina. Me callo y escucho. Luego, una mujer de 50 años revela que ha lidiado con la ansiedad desde los 20 y le dice al grupo que es una exitosa profesional de la publicidad que se pone increíblemente nerviosa en el trabajo. Esto suena un poco a mi problema de fecha límite.

Hay diferentes tipos de grupos de apoyo para la ansiedad social.

Mientras buscaba un grupo al que asistir, todas las opciones me sorprendieron. Hay más de 900 grupos en Meetup.com que tienen la etiqueta “ansiedad social”. Un grupo de apoyo de la ciudad de Nueva York tiene más de 13,000 miembros. Si bien muchos grupos de apoyo para la ansiedad afirman que su propósito es facilitar amistades, compartir historias y aprender habilidades sociales, hay otros para personas socialmente ansiosas por los juegos de mesa, el Tai Chi o el Ultimate Frisbee. Opté por consultar un grupo de apoyo estructurado mediado por un psicólogo porque quería un entorno basado en discusiones que me permitiera relajarme. Además, faltan mis habilidades con el frisbee, aunque sería una buena manera de conectarme.

Entre nuestras historias de aflicción, Mannino compartió frases como: “No te castigues, recompénsate” y “sé lo que estás evitando”. Su sabiduría tuiteable me habló. Preguntó retóricamente: “¿Alguien está evitando el gimnasio?” Levanté la mano; no me he ejercitado tanto como me gustaría, especialmente porque es una manera fantástica de controlar la ansiedad . Vi a un participante sonreír ante mi revelación.

Me preguntaba qué sacaría de esta reunión, y pronto me sentí abrumado: había un tornado de soluciones viniendo de todos en la sala. ¿Quién usa Headspace, la aplicación de meditación? ¿Qué pasa con la aplicación, Calm? Alguien hizo referencia a libros del autor de autoayuda espiritual, Joel Osteen; otra persona mencionó el valor del voluntariado. Mi cabeza se arremolinaba. Al principio, el énfasis en las soluciones fue un desvío. Quería reconocimiento o comprensión. Quería la comodidad de sentir que no era extraño por luchar con la ansiedad. Pero el entusiasmo en la sala fue contagioso y me sentí envalentonado para tomar medidas. Iba a casa, saltaba col rizada, respondía a todos los correos electrónicos de mi bandeja de entrada y luego me dirigía directamente al gimnasio. Sentí que iba a despertarme a la mañana siguiente y eliminar mi lista de tareas pendientes como nunca antes.

Mannino dijo que el elemento altruista en el grupo de apoyo de ansiedad social es en realidad una técnica clave de autocuración . Al ofrecer sugerencias a los demás, podemos ayudarnos a nosotros mismos. Se siente bien señalar a alguien en la dirección correcta, dice. Le pregunté si dirige la clínica con la esperanza de conseguir nuevos clientes. Me dijo que ocasionalmente ve a miembros, pero que el grupo, que se ha estado reuniendo durante ocho años, es gratuito y ofrece una oportunidad para que las personas sin seguro busquen tratamiento. Varias de las personas que asistieron mencionaron problemas económicos y búsquedas de empleo; es bueno que esta atención esté disponible para las personas que la necesitan.

Un hombre del grupo habló sobre ir a una fiesta de abrazos, un evento abierto al público donde los participantes se involucran en afecto no sexual. Estaba harto de la falta de intimidad cercana en su vida y pensó que esta podría ser una solución. No lo fue: se sintió excluido. Parecía que todos en la fiesta se estaban conectando menos él. La experiencia trajo recuerdos dolorosos de sentirse desconectado en la escuela secundaria. Me encontré queriendo consolarlo, pero recordé lo que Ali M. Mattu, PhD, presentador de The Psych Show y terapeuta cognitivo-conductual en la Clínica de Ansiedad y Trastornos Relacionados de la Universidad de Columbia (CUCARD), me dijo: No caigas en la trampa de brindar demasiada seguridad en una reunión de grupo. Algunas palabras reconfortantes pueden ayudar al comienzo del tratamiento, pero a medida que uno continúa buscando un cambio real, debe aprender a vivir con ansiedad. Mattu organiza grupos semanales en CUCARD que se enfocan en aprender a lidiar con la ansiedad social a través de la exposición social, la retroalimentación de los compañeros e incluso la improvisación. “Compartir un momento vulnerable de la propia vida es a menudo una señal de progreso”, dice. “Se trata de aceptar la situación y dejar que la gente te responda”.

Cómo me ayudó la sesión del grupo de apoyo

La reunión del grupo de apoyo para la ansiedad social definitivamente alteró mi perspectiva. Al día siguiente, me encontré hablando con el atractivo barista de mi cafetería local. Lo he notado durante meses, pero nunca lo había saludado, incluido el tiempo que nos sentamos uno al lado del otro durante más de una hora. Me preguntó qué estaba haciendo y le dije que estaba escribiendo un artículo sobre ansiedad social. Un día antes, podría haber dicho: “Estoy escribiendo un artículo sobre salud” para evitar el escrutinio. Ser honesto lo llevó a contarme sobre sus propias luchas con la conexión social . Es un actor que se siente cómodo en el escenario pero se congela con gente nueva. Dejé nuestra interacción sintiendo una oleada de esperanza y emoción. Ir al grupo de apoyo me permitió ser más consciente de mi propia ansiedad social. Pensé que todo lo que necesitaba era un poco de empatía, pero ahora quiero crecer más que nada. Estoy más abierto a tomar medidas.

Solo tengo que recordar que tendré contratiempos. Digamos que el simpático barista no estaba interesado en charlar, enviarme señales claras con respuestas breves y revisar su teléfono. Gracias al grupo, ya puedo comprender que este no sería un veredicto sobre mi deseabilidad (o falta de ella), y no debería impedirme entablar conversaciones en el futuro. El punto es lidiar con la retroalimentación positiva y negativa. Mattu aboga por un enfoque realista para controlar la ansiedad social. Él dice: “No queremos dar el mensaje de que todo va a estar bien. No siempre es así. Siempre vamos a estar lidiando con situaciones sociales difíciles. Puedes aprender a navegar. Puedes aprender a crecer “.