La mayoría de las personas conocen los conceptos básicos de la artritis : es una afección que afecta las articulaciones y lo deja con dolores y molestias no deseados. Es una afección común: el 23 por ciento de todos los adultos en los EE. UU. Tienen artritis, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC).

La cuestión es que, si bien hay muchas similitudes entre las más de 100 afecciones musculoesqueléticas que caen bajo el paraguas de la artritis, cada tipo viene con su propio conjunto de síntomas, desafíos y opciones de tratamiento. Si desea reducir los síntomas y evitar que la artritis interfiera con su vida, es fundamental saber qué tipo tiene.

Dos tipos de artritis que a menudo se confunden son la artritis reumatoide y la osteoartritis . Sí, ambos causan dolor en las articulaciones, rigidez y restricciones de movimiento, pero sus causas y tratamientos son muy diferentes. Los médicos pueden saber cuál tiene al tomar un historial completo del paciente, evaluar sus síntomas y observar exploraciones como radiografías y resonancias magnéticas. Como paciente, puede ser un poco más complicado saber qué está pasando.

Aquí, los expertos explican las diferencias clave entre la artritis reumatoide y la osteoartritis, incluidos los factores de riesgo, los síntomas , los desencadenantes y las opciones de tratamiento.

Causas y factores de riesgo de la artritis

La artritis reumatoide (AR) es un tipo de artritis inflamatoria y enfermedad autoinmune. “Es básicamente un mal funcionamiento del sistema inmunológico”, explica Dee Dee Wu , MD, reumatólogo del Hospital for Special Surgery en la ciudad de Nueva York. “En lugar de protegerte como debería, está mal dirigido y comienza a atacar las articulaciones”. Esto causa hinchazón e inflamación en la membrana sinovial, un tejido conectivo blando que recubre el interior de las articulaciones. Los expertos aún no saben exactamente qué hace que algunas personas desarrollen AR (o cualquier otra afección autoinmune ), pero se cree que es una mezcla de predisposición genética y desencadenantes ambientales como ciertas infecciones virales y el tabaquismo, dice el Dr. Wu. Las mujeres tienen tres veces más probabilidades que los hombres de desarrollar AR, según elRed de apoyo a la artritis reumatoide .

La osteoartritis (OA), por otro lado, se considera artritis mecánica. Es causado por el desgaste de las articulaciones y una serie de otros procesos biológicos que contribuyen al envejecimiento y daño de las articulaciones, dice Beth L. Jonas., MD, jefe de división de reumatología, alergia e inmunología de UNC Health en Chapel Hill, Carolina del Norte. En particular, la osteoartritis generalmente implica daño al cartílago, pero todos los tipos de tejidos de la articulación (huesos, estructuras sinoviales, ligamentos) pueden influir. Las causas tampoco siempre están muy cortadas y secas, pero hay algunas cosas que sabemos que están asociadas con la aparición de la enfermedad. Uno de ellos es la genética. “La OA tiende a ser hereditaria”, dice el Dr. Jonas. Las lesiones articulares pasadas y la cirugía innecesaria también pueden provocar osteoartritis. Y finalmente, la osteoartritis en las articulaciones que soportan peso, como las rodillas y las caderas, a menudo se asocia con la obesidad, agrega el Dr. Jonas.

La osteoartritis es mucho más común que la AR. Aproximadamente 30 millones de personas en los EE. UU. Tienen osteoartritis, en comparación con 1,3 millones de personas que tienen AR, según la Arthritis Foundatio n.

Tipos de dolor de artritis

La AR es una afección inflamatoria, por lo que tiende a causar mucha hinchazón, rigidez y pérdida del rango de movimiento de las articulaciones afectadas, dice el Dr. Jonas. Las personas a menudo tienen mucha rigidez a primera hora de la mañana que dura más de una hora después de levantarse de la cama. Las personas con AR también pueden sentirse muy fatigadas , que es un síntoma común de las enfermedades autoinmunes.

En la osteoartritis, la descomposición del cartílago y otras estructuras de soporte en la articulación tiende a comenzar gradualmente y se vuelve progresivamente más dolorosa con el tiempo. Causa dolor o molestias en la articulación afectada, especialmente durante la actividad o después de períodos prolongados de actividad. La articulación también puede producir un chasquido o un crujido. De manera similar a la AR, puede causar hinchazón y pérdida del rango de movimiento. A menudo también causa rigidez, pero la diferencia es que generalmente se resuelve poco después de comenzar a usar la articulación y la rigidez de la AR persiste por mucho más tiempo. Muchas personas con osteoartritis también desarrollan osteofitos (espolones óseos) en áreas donde el cartílago se desgasta y el hueso se frota contra el hueso, lo que desencadena un nuevo crecimiento óseo. Estos crecimientos pueden ejercer presión sobre los tejidos blandos y los nervios y reducir el rango normal de movimiento.

Debido a que la AR es una afección autoinmune sistémica, puede afectar otras partes del cuerpo además de las articulaciones, incluida la piel, los ojos y los pulmones. Los síntomas de la osteoartritis, por otro lado, se limitan en gran medida a áreas del cuerpo dentro y alrededor de las articulaciones.

Desencadenantes del dolor en la AR frente a la osteoartritis

La principal diferencia entre la osteoartritis y la AR es que con la artritis inflamatoria como la AR, los síntomas empeoran cuando ha estado en reposo. “Tiende a sentirse más rígido y adolorido cuando se levanta por la mañana o si ha estado inactivo todo el día. La articulación se sentirá mejor con el movimiento ”, dice el Dr. Wu.

Con la osteoartritis, la rigidez puede ser común después de períodos de inactividad, pero el mayor desencadenante tiende a ser demasiada actividad. “Cuanto más se usa la articulación, más duele”, dice el Dr. Wu. El dolor suele empeorar a medida que avanza el día o cuando hace más actividad física .

Articulaciones involucradas en la AR frente a la osteoartritis

Las articulaciones involucradas pueden superponerse entre las dos condiciones, pero a menudo son bastante distintas, dice el Dr. Wu. La AR afecta con mayor frecuencia a las articulaciones de las manos, los pies, las muñecas, los codos, las rodillas y los tobillos. También se considera una forma simétrica de artritis, lo que significa que si afecta una mano o un pie, generalmente afectará a ambos, dice el Dr. Jonas. No siempre sucede así, pero es bastante común.

“La OA se ve más comúnmente en las articulaciones grandes que soportan peso, como las caderas, las rodillas y la espalda baja . Áreas que generan mucho estrés ”, dice el Dr. Wu. La osteoartritis también puede afectar las manos, pero las articulaciones específicas a menudo difieren y pueden ayudar a su médico a determinar qué tipo de artritis es. La osteoartritis tampoco suele ocurrir de forma simétrica, sino que comienza en una articulación aislada.

Edad de diagnóstico en AR versus osteoartritis

La AR es una enfermedad que puede aparecer en cualquier momento desde la adolescencia, hasta los 30 y 40 años, hasta los 80, dice el Dr. Jonas. La edad más común de aparición es entre los 30 y los 60 años, aunque las mujeres tienden a desarrollar AR a una edad más temprana que los hombres, según la Red de Apoyo a la Artritis Reumatoide .

“La OA tiende a ser una enfermedad que aumenta con la edad”, dice el Dr. Jonas. “La mayoría de la gente la desarrollará a los 50, 60 o más tarde, y la prevalencia aumenta con el tiempo. Cuanto mayor eres, más riesgo tienes “. Es poco probable que le diagnostiquen osteoartritis cuando sea un adulto joven, a menos que sea el resultado de un traumatismo articular que haya causado un daño significativo. Esta forma de osteoartritis se llama artritis postraumática y representa aproximadamente el 12 por ciento de los casos de osteoartritis .

La tasa de progresión de la enfermedad en la AR frente a la osteoartritis

La velocidad a la que progresan la AR y la osteoartritis dependerá del caso individual de cada persona, dice el Dr. Wu. No hay forma de decir si la AR o la osteoartritis empeorarán más rápidamente, porque realmente depende de qué tan leve o grave sea la artritis para empezar y, en última instancia, qué tan bien la maneje.

Si la AR no se trata durante demasiado tiempo, puede causar un daño articular permanente más allá de la inflamación que termina pareciendo más al desgaste de la osteoartritis. “A eso lo llamamos OA secundaria, pero a mí me gusta llamarlo AR en etapa terminal”, dice el Dr. Jonas. Lo que sucede es que la inflamación hace que las células, con el tiempo, se coman esencialmente el cartílago y el hueso y otras estructuras de soporte en la articulación. Tanto con la AR como con la osteoartritis, la intervención temprana es importante para ralentizar la progresión del daño.

Tratamientos para la AR y la osteoartritis

Hay muchos medicamentos disponibles para la AR que ayudan a controlar la enfermedad y retrasar la progresión, dice el Dr. Jonas. Los tratamientos más comunes se denominan fármacos antirreumáticos modificadores de la enfermedad (FARME) y biológicos. Cuanto antes se diagnostique la AR y comience la intervención, mayores serán las posibilidades de evitar un daño articular permanente. Muchas personas que toman DMARDS para la AR pueden controlar la afección y, esencialmente, estar en remisión durante largos períodos de tiempo, aunque los medicamentos pueden tener efectos secundarios que incluyen un mayor riesgo de infecciones (porque generalmente inhiben el sistema inmunológico).

La osteoartritis, por otro lado, no tiene el mismo tipo de terapias. “Si es leve y manejable con fisioterapia y AINE, normalmente lo hacemos primero”, dice el Dr. Wu. Las inyecciones de esteroides o la viscosuplementación (un procedimiento en el que se inyecta un líquido similar a un gel en la rodilla para ayudar a lubricar y facilitar el movimiento) también pueden ayudar a controlar los síntomas y prevenir la progresión, aunque se ha demostrado que esta última no es útil para todos.

La cirugía es un último recurso, dice el Dr. Wu. Los reemplazos de articulaciones solucionarán el problema, pero la cirugía conlleva sus propios riesgos y desafíos de recuperación, por lo que los médicos suelen probar otras opciones de manejo menos invasivas antes de recurrir a la cirugía. También se ha demostrado que la pérdida de peso es útil si es un factor que contribuye a la osteoartritis, dice el Dr. Wu.

Las personas con AR u osteoartritis pueden beneficiarse de una actividad física segura y regular. Trabajar con un fisioterapeuta puede ayudarlo a aprender qué ejercicios ayudarán a mantener sus articulaciones en movimiento para evitar la rigidez sin exacerbar sus síntomas. En última instancia, el objetivo es prevenir más daños y mantener la función, dice el Dr. Wu. Querrá trabajar en estrecha colaboración con su proveedor de atención médica para asegurarse de que está haciendo ejercicios que sean seguros para usted.